Catalogo Messier

Cataloghi astronomici






Il catalogo Messier prende il nome dall'astronomo francese Charles Messier (1730-1817) che lo pubblicò con il nome originale Catalogue des Nébuleuses et des Amas d'Étoiles. Fu il primo catalogo astronomico di oggetti celesti diversi dalle stelle. Alla sua stesura collaborò l'amico e collega Pierre Méchain (che diventò, in seguito, anche direttore dell'Osservatorio Astronomico di Parigi). Fu pubblicato tra il 1758 e il 1782, dopo varie correzioni e integrazioni fino a contenere 110 oggetti celesti notevoli numerati M1 fino ad M110.
In realtà, gli oggetti sono 108 (M40 è una stella doppia, M73 non è una nebulosa ma in realtà un gruppetto di 4 deboli stelle casualmente vicine fra loro di magnitudine 10 e 12). La galassia M102 è ritunuta da molti, una replica errata di M101 ma nella versione più accreditata si ritiene che M102 sia un nuovo oggetto (la galassia Fuso) scoperto da Pierre Méchain, ma che Charles Messier abbia segnato erroneamente la sua posizione, facendola coincidere con quella di M101 (I due oggetti sono separati da circa 5°, e Messier usava carte con griglie spaziate di 5°) .
Nel catalogo complessivamente sono compresi: 40 galassie, 29 ammassi globulari, 27 ammassi aperti, 7 nebulose diffuse, 4 nebulose planetarie, 1 stella doppia, 1 nube galattica ed 1 asterismo (M73).
Tutti gli oggetti presenti nel catalogo, con gli strumenti in possesso di Messier, apparivano di aspetto "nebulare".
Charles Messier era prevalentemente un cacciatore di comete (ne scoprì ben 19) e proprio per questo sentì la necessità di compilare una lista di tutti quegli oggetti che potevano trarre in inganno gli osservatori che, mossi dai suoi stessi interessi, disponevano di una strumentazione simile alla sua.
Ancora oggi questo catalogo viene utilizzato dagli astrofili per l'osservazione di alcuni dei più belli oggetti visibili nel cielo notturno.



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